Opération Uranus : le jour où les nazis d’Hitler ont été écrasés et où l’Union soviétique a commencé à prendre le dessus dans la Seconde Guerre mondiale.Berlin ne s’attendait pas à la manœuvre de Moscou, qui est intervenue à peu près au milieu des cinq mois de la bataille de Stalingrad.

Operation Uranus: The day Hitler’s Nazis were smashed and the Soviet Union began to take the upper hand in WW2

Opération Uranus : le jour où les nazis d’Hitler ont été écrasés et où l’Union soviétique a commencé à prendre le dessus dans la Seconde Guerre mondiale.
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Tôt le matin, il y a exactement 80 ans, les soldats de la 3e armée roumaine ont été réveillés dans leurs abris froids sur la rive droite du Don par le rugissement de l’artillerie frappant leurs positions. À l’heure du déjeuner, le commandant Petre Dumitrescu a signalé au commandement du groupe d’armées sud qu’il était impossible d’empêcher l’ennemi de traverser le fleuve. Un jour plus tard, son groupe a été déchiqueté par des frappes massives de chars. Deux semaines plus tard, il a pratiquement cessé d’exister.

À ce moment-là, les troupes soviétiques du front sud-ouest, sous le commandement de Nikolai Vatutin, ont commencé leur partie de l’opération Uranus, qui a abouti à la première défaite stratégique majeure des pays de l’Axe – le début de la fin. Pour les Alliés, la bataille de Stalingrad restera longtemps le symbole du courage militaire et du génie militaire russe.

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Quelles ont été les principales erreurs du commandement allemand ? Quelles méthodes de guerre révolutionnaires les généraux soviétiques ont-ils employées pendant la bataille de Stalingrad ? Quelles conséquences non évidentes la perturbation de l’offensive allemande dans le sud de la Russie a-t-elle eues ?

Un mois de novembre décisif

L’automne 1942 est considéré comme le tournant de la Seconde Guerre mondiale. L’offensive apparemment ininterrompue de la puissance de l’Axe et sa prise de possession de nouveaux territoires et de nouvelles ressources ont finalement pris fin sur tous les théâtres. En décembre, l’avantage stratégique avait basculé en faveur des Alliés. Après cela, ils seront les seuls à dicter le cours de la guerre, et les Allemands et les Japonais ne pourront que réagir.

Bien sûr, les Britanniques prétendront que le vent a tourné en Égypte, près d’El Alamein, le 24 octobre, lorsque Bernard Montgomery a réussi à battre le Renard du désert Erwin Rommel et son Corps africain, épuisé par un manque de ravitaillement. Cela met fin aux tentatives allemandes d’envahir l’Égypte et de bloquer le canal de Suez, ce qui aurait considérablement compliqué la situation pour l’Angleterre, puisque la nation insulaire était extrêmement dépendante de la nourriture et des ressources fournies par ses colonies. Deux semaines plus tard, les Britanniques en Afrique du Nord sont déjà soutenus par les Américains à l’Ouest, qui mènent l’opération Torch – un débarquement de troupes à grande échelle au Maroc et en Algérie, qui sont officiellement sous le contrôle du gouvernement français de Vichy, pro-Hitler. Malgré la résistance opiniâtre de Rommel en Tunisie, l’issue de la campagne est courue d’avance.

Erwin Rommel ©  ullstein bild / ullstein bild via Getty Images

Cependant, les Américains eux-mêmes ont tendance à croire que l’issue de la guerre à l’automne 1942 s’est décidée non pas en Afrique du Nord, mais à l’autre bout du monde – sur l’île de Guadalcanal dans le Pacifique. Cette masse continentale revêtait une grande importance stratégique, car son contrôle permettait de sécuriser la navigation commerciale entre l’Australie et les États-Unis et de menacer la grande base navale japonaise de Rabaul (Nouvelle-Bretagne). En août, des unités du corps des Marines américains débarquent sur l’île et s’emparent immédiatement d’une importante base aérienne, appelée plus tard Henderson Field. Tout au long de l’automne, les Marines ont défendu avec succès ce site avec le soutien de l’aviation et de la marine. La bataille décisive a lieu les 13 et 14 novembre, lorsque les Japonais perdent toute leur force de débarquement, qui était censée soutenir la garnison de Guadalcanal, ainsi que plusieurs grands navires, dont les cuirassés Hiei et Kirishima. L’expansion du Japon vers le sud a été stoppée aux îles Salomon et en Nouvelle-Guinée, et il n’a perdu les territoires précédemment capturés qu’après décembre 1942.

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Mais, en fait, ni Hitler ni Staline ne doutaient que l’avenir du monde se jouait dans les steppes de la Volga du 19 au 24 novembre, lorsque 270 000 soldats de la Wehrmacht, sous le commandement de Friedrich Paulus, ont été poussés dans un chaudron par un coup violent des fronts du Sud-Ouest et de Stalingrad. L’incapacité subséquente à débloquer les unités encerclées condamne le plan Blau et tue tout espoir de Berlin de voir la guerre se terminer avec succès.

Le bleu est la couleur de la tristesse (d’Hitler)
L’état-major allemand a appelé le plan d’action sur le front oriental « Fall Blau », ou bleu. L’objectif principal de la campagne de l’été 1942 était initialement de capturer les champs pétrolifères de Maikop et de Grozny. Les réserves de carburant stockées en Allemagne avant la guerre arrivaient à leur fin, et le carburant synthétique et le pétrole roumain de Ploiesti ne suffisaient pas à alimenter tous les chars de la Wehrmacht et les avions de la Luftwaffe. Par conséquent, l’offensive dans le Caucase est considérée comme une priorité. Stalingrad est un objectif secondaire, et la prise de la ville n’est pas envisagée. Il suffirait de la pilonner par des tirs d’artillerie constants, comme ce fut le cas pour Leningrad. Cependant, au début, les choses se sont si bien passées pour les Allemands que la capture du centre industriel et de transport sur la Volga a commencé à ressembler à une tâche facile et même naturelle. Ce fruit faussement facile à cueillir finit par enterrer le Troisième Reich.

Les échecs de l’Armée rouge au printemps et à l’été sont principalement dus aux erreurs de Staline et du haut commandement soviétique dans l’évaluation des plans de l’ennemi. Le fait est que l’invasion de l’URSS était initialement dictée par la nécessité de s’emparer des ressources de l’Ukraine et du Caucase du Nord. C’est à la saisie du Lebensraum im Osten – l’espace vital à l’Est – qu’Hitler et Rosenberg ont d’abord pensé en autorisant le plan Barbarossa. Ce plan a également été anticipé par Staline, qui a concentré ses principales forces à l’ouest de l’Ukraine en 1941. En raison de la soudaineté de l’attaque et d’erreurs catastrophiques de gestion, ces troupes ont été détruites lors de la bataille de la frontière, puis près d’Odessa et de Kiev.

Adolf Hitler and Alfred Rosenberg. ©  ullstein bild / ullstein bild via Getty Images

Mais les généraux allemands, menés par le chef d’état-major général Franz Halder et Paulus – le principal rédacteur du plan Barbarossa (telle est l’ironie historique) – parviennent à convaincre le Führer de la nécessité de répéter la blitzkrieg qui a permis la victoire en France. Ils considéraient qu’il était possible de détruire ou de piéger le gros de l’armée soviétique dans des chaudrons avec des fers de lance de chars, après quoi ils pourraient prendre la capitale de l’ennemi et forcer une reddition. Cependant, la résistance opiniâtre de l’Armée rouge près de Smolensk et de Moscou a prouvé que de tels calculs étaient une erreur, même si elle n’était pas encore fatale.

Lors de la campagne de 1942, Staline était certain que son adversaire tenterait de terminer ce qu’il avait commencé et de prendre Moscou. C’est pourquoi les principales forces de l’Armée rouge étaient concentrées dans la partie centrale du pays. Mais cette fois, Hitler n’avait pas le choix – il devait d’urgence assurer la sécurité des champs agricoles du Kouban et des mines du Donbass, obtenir le pétrole de Grozny et préparer une offensive sur les champs pétrolifères de Bakou et d’Azerbaïdjan.

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La position faible des forces de l’Armée rouge dans le sud s’est encore détériorée après une tentative incompétente des troupes de Semyon Timoshenko de reprendre Kharkov en mai. À la suite d’une contre-offensive menée par la 6e armée Paulus et le 1er groupe de panzers Kleist, 240 000 soldats et officiers soviétiques ont été capturés dans le seul chaudron de Barvenkov. Le front s’effondre réellement, et ce que les rapports officiels appellent une retraite stratégique s’apparente, dans la pratique, plutôt à une fuite.

C’est à ce moment que Hitler, inspiré par ce succès, décide de diviser le groupe d’armées Sud en deux parties. La première est envoyée au sud pour remplir la mission principale de capturer les champs pétrolifères, qui ont déjà été incendiés par les pétroliers soviétiques, avec une attaque ultérieure sur Rostov-sur-le-Don. La seconde – composée de la 6e armée Paulus, de la 4e armée de chars Goth et de deux armées composées de Roumains, de Hongrois et d’Italiens – devait poursuivre les unités soviétiques en retraite vers l’est dans le but d’assiéger Stalingrad et de capturer Astrakhan avant l’hiver.

Si le contrôle d’Astrakhan aurait complètement coupé la Russie centrale du pétrole caucasien, Hitler voyait l’attaque de Stalingrad davantage comme un coup personnel porté au chef de l’ennemi, puisque la ville portait son nom. C’est ici, en 1918, que Staline a trouvé son plus fidèle allié politique, Vorochilov, ainsi que son principal ennemi, Trotski. C’est également ici que des ingénieurs américains avaient construit l’un des symboles de la politique d’industrialisation de Staline, représentant la puissance industrielle de l’URSS – une colossale usine de tracteurs.

World War II. Russian soldiers at the battle of Stalingrad, September 1942 – February 1943. ©  Roger Viollet via Getty Images

La résistance à l’assaut principal, organisée par les 62e et 64e armées sur les approches lointaines de la ville, était faible et clairement inefficace dans les conditions de la steppe. Le commandement allemand avait l’impression que les Russes étaient sur le point d’épuiser leurs forces et que les derniers défenseurs de la ville allaient mourir dans ses ruines, au milieu de la fumée et des incendies provoqués par les bombardements incessants.

Ils se trompaient lourdement.

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Le père de la guerre moderne
Le lieutenant-général Vasily Chuikov a été rappelé à Stalingrad depuis la Chine, où il était attaché militaire et conseiller militaire en chef de Chiang Kai-shek depuis décembre 1940. Il a donc manqué la phase initiale de la Grande Guerre patriotique, bien qu’il ait demandé à être envoyé sur le front dès le début des combats. Il se peut que le fait de ne pas avoir sur les épaules le poids des défaites cuisantes de la première année de la guerre ait donné à Tchouïkov la force morale nécessaire pour continuer à défendre Stalingrad jusqu’à la fin.

Mais ce qui l’a rendu célèbre, c’est son courage personnel, son opiniâtreté, sa rigueur à la limite de la grossièreté, et même une certaine attitude casse-cou. En juillet 1942, son avion a été abattu par un chasseur allemand alors qu’il inspectait ses positions de défense. Trois mois plus tard, le 14 octobre, alors que la ville est prise d’assaut pour la troisième fois, même ses nerfs d’acier commencent à trembler lorsque le quartier général de l’armée est touché par un projectile. Chuikov a été blessé par l’explosion, des dizaines de membres du personnel de l’armée sont morts. Et pourtant, il est resté fermement attaché à sa devise :

Il n’y a pas de terre pour nous derrière la Volga.

À quoi ressemblait Stalingrad en septembre-octobre 1942 ? C’était une étroite bande, d’à peine plus d’un kilomètre de large, composée de zones résidentielles et industrielles densément construites qui avaient été dévastées par les bombardements et les obus. Enterrés dans les décombres, les cadavres de plusieurs milliers de civils – et de soldats des deux camps. L’air est empesté par la puanteur des usines en feu : Octobre Rouge, Barrikady, l’usine de briques et, bien sûr, l’usine géante de tracteurs de Stalingrad. Le pétrole brûle et s’écoule des réservoirs de stockage dans la Volga, tandis que les barges et les bateaux transportent les renforts de la rive gauche vers la droite et les soldats blessés de la rive droite vers la gauche, la nuit, sous le feu incessant de l’aviation ennemie.

Soviet troops climb out of a trench during the Battle of Stalingrad, World War II. ©  Hulton Archive / Getty Images

À la mi-novembre, la ligne de défense de la 62e armée soviétique avait été divisée en plusieurs îlots. Il est difficile de donner des chiffres exacts car les combats n’ont pas cessé, mais les experts affirment qu’il n’y avait pas plus de 20 000 soldats soviétiques le long de la ligne de contact réelle et environ trois fois plus de soldats allemands de la sixième armée du général Paulus (la taille totale du groupe allemand étant estimée à environ 270 000).

Une grande partie de l’action s’est déroulée presque au corps à corps. Piégés par les décombres et les barricades, les chars allemands ne pouvaient pas manœuvrer et devenaient une cible facile pour les canons antichars et les cocktails Molotov. Les lignes de front traversaient les escaliers des immeubles d’habitation, les Soviétiques organisant souvent des contre-offensives de nuit depuis les caves, les greniers ou les canalisations d’égout. Les tireurs d’élite attirent beaucoup d’attention, la propagande soviétique vantant les mérites de Vasily Zaitsev. Son duel légendaire, bien que non entièrement corroboré par des preuves historiques, avec l’instructeur en chef d’une école de tireurs d’élite allemands a inspiré le film hollywoodien « Enemy at the Gates », dans lequel Zaitsev, un simple garçon de la région de l’Oural en Russie, est interprété par Jude Law. Selon les rapports des vétérans, ce n’est cependant pas le fusil de sniper qui a décidé de l’issue de la bataille de Stalingrad, mais la simple mitraillette PPSh, avec sa cadence de tir très élevée et son efficacité en combat rapproché.

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Avant Stalingrad, il n’y avait pratiquement aucun précédent historique de combats dans de grandes villes bâties, à l’exception peut-être du siège de Madrid par les forces du général Franco. Il n’y avait pas de manuels ou de directives décrivant le combat en milieu urbain. Chuikov et ses soldats ont écrit ces règles avec du sang sur les murs détruits des bâtiments. Le général et son armée, rebaptisée plus tard 8e armée de la Garde, ont tiré parti de cette expérience lors de la bataille de Berlin, qui est tombée en une semaine.

Depuis lors, ce sont de plus en plus les villes, et non plus les champs et les forêts, qui sont le théâtre des combats les plus violents, de Varsovie, Konigsberg et Séoul à Grozny, Fallujah et Mariupol. La guerre moderne est née à Stalingrad.

Fantôme d’un maréchal exécuté
Au début du mois de novembre, les températures sont tombées brutalement à 18-20 degrés Celsius en dessous de zéro la nuit. Alors que la sixième armée allemande, épuisée par une offensive de plusieurs mois, gelée, décimée par des combats urbains sanglants et souffrant d’un ravitaillement irrégulier le long des rares routes de la steppe, que les pluies d’automne avaient transformées en boue, persévérait dans ses tentatives d’exécuter les ordres d’Hitler et de pousser l’armée de Tchouïkov dans le fleuve, son destin se jouait à des centaines de kilomètres de Stalingrad, sur les flancs du front trop étendu, protégés par des armées roumaines mal équipées et peu motivées. C’est là que les principaux coups de l’opération Uranus ont été portés les 19 et 20 novembre.

Vasily Ivanovich Chuikov – Marshal of the Soviet Union, CC CPSU member, deputy of the USSR Supreme Soviet, twice Hero of the Soviet Union. ©  Sputnik / Gregory Vail

Uranus fut la première d’une série d’opérations brillantes de l’Armée rouge, qui portaient déjà de nombreux signes distinctifs qui finirent par définir la stratégie de l’état-major soviétique.

Tout d’abord, le choix très imprévisible des principales zones de frappe, puisque les attaques ne visaient pas les flancs de la Sixième Armée elle-même, mais plutôt des zones situées loin derrière elle. Deuxièmement, le plus grand secret a été respecté pendant la période de préparation afin de dissimuler les véritables intentions de l’ennemi. La perception du caractère désespéré de la résistance des défenseurs de Stalingrad a permis à Hitler de croire, jusqu’au bout, que l’Armée rouge se battait au maximum de ses capacités et qu’elle ne disposait d’aucune ressource pour une contre-offensive.

Troisièmement, des solutions non orthodoxes ont été trouvées à des problèmes complexes et les forces d’attaque ont été largement approvisionnées. Un exemple en est la mission aéroportée visant à fournir de l’antigel aux unités mécanisées des 51e et 57e armées qui étaient déployées dans les steppes au sud de Stalingrad. La vague de froid obligeait les équipages des blindés à creuser des fosses sous leurs chars, à les recouvrir de bâches pour les protéger et à maintenir des feux allumés sous eux pour éviter que le liquide de refroidissement ne gèle et ne détruise les moteurs. En l’absence d’un réseau routier adéquat, il était impossible de livrer suffisamment d’antigel dans le court laps de temps restant avant le lancement de l’offensive. Finalement, plus de 60 tonnes de liquide de refroidissement antigel ont été acheminées de la région de Moscou par voie aérienne, à l’aide de planeurs cargo. En une semaine, les pilotes ont effectué environ 60 missions de réapprovisionnement, en volant en position semi-allongée à l’intérieur d’engins en contreplaqué dans un froid glacial, souvent de nuit.

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Enfin, Uranus a été la première opération majeure exécutée conformément à la théorie des opérations profondes développée par Vladimir Triandafillov dans les années 1920. Cette théorie, qui met l’accent sur la destruction des forces ennemies non seulement à la ligne de contact mais aussi dans toute la profondeur du champ de bataille, a été affinée et introduite dans le manuel de l’Armée rouge par le maréchal Mikhail Tukhachevsky. Après les purges militaires de Staline en 1937 et l’exécution de Toukhatchevski, la théorie a été déclarée erronée et même nuisible. Pourtant, elle a été confirmée par la pratique et a joué un rôle crucial dans le succès de la bataille de Stalingrad. La même approche a été utilisée pour la bataille de Koursk, la bataille du Dniepr, l’opération Bagration, l’offensive Vistule-Oder, et bien d’autres.

Les alliés l’ont échappé belle
Traditionnellement, les principaux résultats de la bataille de Stalingrad sont la mise en échec des plans d’offensive de l’Allemagne, le contrôle par Moscou de l’approvisionnement en pétrole à partir de Bakou le long de la Volga, la retraite à grande échelle de la Wehrmacht, la protection du Caucase contre de nouvelles avancées allemandes, le fait que l’Armée rouge ait désormais l’initiative stratégique, et le renforcement majeur du moral des troupes soviétiques après une victoire aussi décisive qui a culminé avec la capture d’un maréchal allemand. La dimension de politique étrangère est également fréquemment abordée, car elle a ouvert la voie, à l’hiver 1943, aux premières négociations entre les Alliés sur les sphères d’influence de l’après-guerre, qui ont finalement abouti à la conférence de Téhéran.

Cependant, il y a une considération importante qui est généralement ignorée, car elle va bien au-delà d’un seul théâtre et concerne le tableau d’ensemble de la guerre. Et si, au lieu de s’enliser dans Stalingrad, Hitler avait poursuivi son plan initial de capture du Caucase ? Et si lui et son haut commandement avaient été plus réalistes dans l’évaluation de leurs capacités ? Et si les Allemands avaient réussi à écraser la 62e armée de Chuikov après tout ?

Juste avant la deuxième bataille d’El Alamein, Erwin Rommel doit quitter son armée et rentrer en Europe pour soigner sa diphtérie. Alors qu’il s’apprête à remettre le commandement à son subordonné, Rommel rédige un mémo détaillé pour le Führer décrivant la situation actuelle et lui demandant d’avancer dans le Caucase dès que possible. Si les troupes allemandes n’avaient pas été immobilisées à Stalingrad au cours de l’été 1942 et avaient plutôt avancé en Transcaucasie, la Grande-Bretagne aurait été contrainte de transférer ses troupes d’Afrique vers le nord de l’Iran. Le sentiment pro-allemand est fort en Irak, tandis que la Syrie et le Liban sont contrôlés par le régime collaborationniste français de Vichy. La Turquie, qui est restée neutre presque jusqu’à la fin de la guerre, a des liens économiques forts avec l’Allemagne.

Après que la défaite de la Première Guerre mondiale a privé Berlin de ses colonies, la relance de l’économie du pays est principalement due aux nouveaux marchés des Balkans et de la Turquie. Entourée par les Allemands de tous côtés, Ankara aurait probablement rejoint l’Axe, notamment en raison de la prévalence du sentiment nationaliste et revanchard dans le pays, ainsi que du rêve séculaire de prendre le contrôle du sud de l’Azerbaïdjan à l’Iran. Ce développement aurait changé la situation au niveau mondial, créant un nouveau théâtre et menaçant la production pétrolière britannique en Iran. En fin de compte, il aurait amélioré les chances de l’Allemagne de gagner la guerre, ou du moins de la prolonger d’un an ou deux.

Quoi qu’il en soit, novembre 1942 ne serait certainement pas considéré aujourd’hui comme le tournant de la Seconde Guerre mondiale.

Par Anatoliy Brusnikin, journaliste russe

https://www.rt.com/russia/566785-the-bloodiest-battle-in-human-history/

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